En Madagascar y a través de África, la polémica fiebre por la artemisa. Agence France Presse

Es una especie de helecho verde con un cierto parecido con el cannabis. Sus promotores lo presentan como el primer tratamiento efectivo para el coronavirus. Sus detractores la consideran una poción mágica, en el mejor de los casos inútil y en el peor peligrosa.

Artemisia, su nombre científico, ha sido fuente de esperanza y controversia desde que el presidente de Madagascar, Andry Rajoelina, la presentó como una panacea africana que podría detener la mortal pandemia de Covid-19 mucho antes que las futuras vacunas occidentales.

Convencido, como dijo, de que podía «cambiar la historia», el jefe de Estado malgache ha distribuido ampliamente su bebida a base de artemisia, primero a su propio pueblo y luego por el continente.

Guinea Ecuatorial, Níger, Tanzanía y las Comoras, por ejemplo, han aceptado con entusiasmo unas cuantas cajas de este té, llamado Covid-Organics, para ser administrado inmediatamente a sus pacientes infectados con el virus.

Como muestra del gran interés en este posible remedio «local», el propio Presidente de Guinea-Bissau, Umaro Sissoco Embalo, acudió al aeropuerto para recibir los preciados paquetes.

En un continente muy apegado a su medicina tradicional, la artemisia, originaria de China, está ahora en alza.

Y para empezar en Madagascar, donde la poción, a 30 céntimos de euro por botella de 33 centilitros, se vende como pan caliente. «Las infusiones forman parte de la panoplia de medicinas tradicionales y de nuestra cultura», dice el ex ministro de educación Paul Rabary, un creyente convencido.

El éxito fue también inmediato en Senegal.

«Desde el principio de la epidemia, la demanda de artemisia aumentó considerablemente», dice el ingeniero agrónomo belga Pierre Van Damme, que la vende con la etiqueta «Le Lion Vert» (El León Verde). «Pero a partir de los anuncios del presidente malgache, ha sido una locura…».

En pocas semanas, el joven empresario ha visto sus ventas multiplicadas por 15 – vende hasta 2.000 bolsas al día – y ha contratado a 8 empleados para mantener el ritmo.

Escasez

No es de extrañar que los precios se estén disparando. «Las ventas al por menor están a 2.500 francos CFA (unos 3,7 euros) por 50 gramos, frente a los 1.500 anteriores», se frota las manos Ibrahima Diop, un productor de la región de Dakar.

Y la imagen es la misma en otros países del continente. «Tengo muchos clientes que quieren comprármelo, pero ya no tengo más», dice entusiasmado Haoua Wardougou, un boticario de un barrio obrero de la capital chadiana, N’Djamena, «Estoy desbordado».

Aunque se han reconocido las virtudes terapéuticas de la artemisia en las multiterapias contra el paludismo, ningún estudio clínico ha confirmado aún la eficacia curativa o incluso preventiva del remedio malgache contra el coronavirus.

En las últimas semanas, tanto la Organización Mundial de la Salud (OMS) como el Centro Africano para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) han insistido en la necesidad de validar científicamente los remedios locales.

«Estaríamos muy orgullosos si la solución de esta guerra contra Covid-19 viniera de un país africano», reconoció el jefe del Centro Africano para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), John Nkengasong, «pero debemos seguir siendo metódicos antes de validar cualquier remedio».

Así pues, algunos países africanos cautelosos han confiado sus lotes de Covid-Organics a expertos para que los examinen.

«Pasarán por el mismo proceso que todos los demás productos antes de salir al mercado», dijo el jefe de la unidad anticoronavirus de Nigeria, Boss Mustapha. «No habrá excepciones».

Incluso en Madagascar, las dudas persisten. El decano de la escuela de medicina de Toamasina (este), el Dr. Stéphane Ralandison, advirtió contra los métodos «no científicos» utilizados para lanzar el té de hierbas.

«Soy extremadamente cuidadoso», también ha manifestado el sociólogo Marcel Razafimahatratratra. «¿Por qué los chinos no usaron este remedio?» pregunta, recordando que la artemisia se ha usado en la medicina china durante siglos.

«La vida cambiará»

Claramente satisfecho con su nueva notoriedad continental, Andry Rajoelina defiende su poción con uñas y dientes denunciando la actitud condescendiente de sus críticos.

«Si fuera un país europeo el que hubiera descubierto este remedio, ¿habría tantas dudas? No lo creo», dijo, convencido de la «misión» confiada a su país. «El Señor nos ha dado las plantas medicinales para ayudar a nuestro país y al mundo entero a combatir esta enfermedad».

Y a todos los que piden pruebas, les muestra las estadísticas publicadas por su país. Sólo 2 muertes para 326 casos y, lo más importante, 119 pacientes curados

El presidente malgache se ha fijado incluso el objetivo de hacer de la artemisia el nuevo «oro verde» de su país, uno de los más pobres del mundo. «La vida de todos los malgaches cambiará», ha afirmado recientemente, «en el cultivo de arroz, son 350 dólares la tonelada, una tonelada de artemisia son 3.000 dólares».

El responsable de la empresa Bionexx, Charles Giblain, produce artemisia desde 2005 en Madagascar para tratamientos antipalúdicos. Él también está convencido del potencial económico de la planta para la Isla Grande.

«Esta planta es una hierba y puede crecer en cualquier parte», dice. «La única dificultad es cultivarlo en condiciones que lo hagan más competitiva con los productores chinos».

Para lograrlo, está trabajando en un proceso que espera que cruce varias cepas de artemisia para obtener una versión ideal. «Este trabajo requiere no menos de cuatro años de inversión», dice uno de sus investigadores, Solofo Rasamiharimanana.

Pero no todos los agricultores están convencidos de la rentabilidad de la planta, ni mucho menos.

En la aldea de Ambohijoky, a unos diez kilómetros de la capital Antananarivo, los agricultores que se habían embarcado en la aventura de la artemisia pronto la han interrumpido.

Prioridades –

«Nos dimos por vencidos por el precio», lamenta uno de ellos, Louis Jean Patrice Rakotonina. «Nos compraron a 1.050 ariarys (25 céntimos de euro) por kilo de artemisia seca cuando pensábamos que conseguiríamos 3.000 ariarys».

«Si nos pagan menos de 15.000 ariarys (3,75 euros) por kilo, no es rentable», dice su colega Eveline Raharimalala. «la artemisia ocupa nuestros campos durante seis meses», añade, «en seis meses, podemos hacer tres ciclos de jardinería de mercado por la que nos pagan tres veces más».

Argumentos secamente contradichos por el jefe de Bionexx. «Si no fuéramos atractivos en nuestra propuesta de precio, no tendríamos 16.000 campesinos con nosotros», se defiende..

Sin embargo, algunos «soldados» de este ejército de productores se cuidan de no repetir su argumento.

«No cultivamos la artemisia por su precio, la cultivamos porque es un producto seguro con menos riesgo de pérdida con cero existencias», dice Josèphe Rakotondramanana, que ha estado trabajando con Bionexx durante cinco años.

Por contra, no puede, como dice el presidente malgache, sustituir al arroz, «porque la artemisia rinde menos», insiste.

Sin embargo, Charles Giblain tiene la certeza de tener en sus manos la nueva vainilla – producto del que Madagascar representa el 80% de la producción mundial. Y quiere hacer de su empresa, que produce 2.500 toneladas al año, «uno de los tres líderes mundiales de la artemisia» junto con los chinos.

El sociólogo Marcel Razafimahatratratra sigue siendo obstinadamente insensible a la fiebre de la artemisia.

En lugar de esperar un milagro verde, dice, el gobierno debería preocuparse primero por la seguridad alimentaria de sus 26 millones de habitantes. Nueve de cada diez sobreviven con menos de 2 dólares al día.

«En lugar de importar entre 300.000 y un millón de toneladas de arroz al año, el país debería primero compensar el déficit», dice Razafimahatratra. «Especialmente porque, en el mercado interno, el arroz tiene un mejor precio que la artemisia».

https://www.voaafrique.com/a/a-madagascar-et-%C3%A0-travers-l-afrique-la-ru%C3%A9e-controvers%C3%A9e-vers-l-artemisia/5429809.html

Pie de la fotografía que encabeza esta noticia: «trabajadoras temporeras separan semillas secas de Artemisia, cerca de la aldea de Faharetana, próxima a Antananarivo, el 19 de mayo de 2020»